Сучасні системи опалення в заміських будинках відрізняються складністю і протяжністю трубопроводів, так що теплоносії не в змозі циркулювати по ним самостійно. Для ефективного теплообміну необхідні спеціальні насоси — циркуляційні.

У системах водяного опалення вода (а точніше, рідина-теплоносій) рухається по замкнутому контуру. Від пристосування, в якому відбувається нагрівання (наприклад, в теплообміннику котла), воно надходить туди, де передає тепло повітрю в приміщенні — в радіатори або, скажімо, труби теплої підлоги. Потім теплоносій повертається назад в котел.

Теплоносій може переміщатися під дією власної ваги (тобто сил гравітації). Уявіть котел і радіатор у вигляді двох сполучених посудин. Стовп більш холодної та важкої рідини, що знаходиться в радіаторі, поступово витісняє гарячу і легку рідина з нагрівача котла. Такий спосіб переміщення теплоносія називається гравітаційним. Його головною перевагою є простота.

Але на практиці вдатися до гравітаційному способом вдається далеко не завжди. Він не годиться для трубопроводів великої протяжності (понад 30 м), до того ж обмежує їх геометрію (потрібні труби великого діаметру, укладені зі строго певним ухилом). Тому сьогодні частіше застосовується система з примусовою циркуляцією теплоносія за допомогою циркуляційного насоса.

Такі циркуляційні насоси по конструкції трохи відрізняються від дренажних або свердловинних моделей. Від обладнання, як правило, не потрібно великого напору або високої продуктивності. Зате насоси повинні бути надзвичайно надійними і довговічними, адже цикл їх роботи триває не години або добу, а кілька місяців — тобто стільки, скільки триває опалювальний сезон. Крім того, циркуляційні насоси повинні добре переносити постійний нагрівання (температура теплоносія може досягати 80 °С і вище), а також контакт з хімічно агресивними сполуками, що входять до складу теплоносія.