Экскаватор – это самоходная машина, которая может быть построена как на гусеничной основе, так и на колесной. Предназначаются такие машины для того чтобы извлекать грунт из горизонтальных поверхностей, а также эту технику можно использовать для того чтобы работать со скальными породами. На сегодняшний день экскаваторы также применяются в строительстве, например для того чтобы сносить небольшие строения.

В основном все экскаваторы оснащают специальным ковшами, но есть и определённые типы таких машин, на которые вместо ковша цепляется дополнительно оборудование для выполнения определенных работ.

Официально идея создания землеройной машины принадлежит Леонардо да Винчи, он ещё в начале XVI века разработал схему прототипа современного экскаватора-драглайна. Известен набросок чертежа грейфера для землечерпалки, созданный да Винчи в 1500 году, позднее Леонардо принимал участие в прокладке каналов в Миланской долине при помощи своего изобретения. Но есть свидетельства того, что ранее, в 1420 году, в венецианском издании «Кодекс Джованни Фонтана» был опубликован текст с упоминанием землеройной машины, использовавшейся для углубления дна каналов и расширения морских гаваней.

Ещё некоторое время Италия, а именно Венеция, активно развивала экскаваторное дело — машины были необходимы для очистки венецианских каналов. Далее изобретение развивали во Франции и Америке.

Активное строительство железнодорожных полотен в 30-х годах XIX века и нехватка рабочих сподвигла американского механика Уильяма Смита Отиса в 1832—1836 годах изобрести первый одноковшовый экскаватор. Позднее появились многоковшовые экскаваторы, или абзетцеры, которые имели огромные размеры и передвигались по рельсам, выкапывая желобы породы. С ними работало множество специальных машин, среди которых заметен путепередвигатель, передвигавший многочисленные рельсы экскаватора.

В Советском Союзе с начала 1960 годов на добыче фосфоритов в Лопатинском руднике работало три абзетцера, два из которых немецкого производства (Bukau ES-400-20/8, Takraf Ers 710). На данный момент все три машины не функционируют и проданы на утилизацию, в руднике работает лишь один маленький абзетцер (ЭШ-11/70), добывающий фосфориты в ограниченных количествах. Takraf Ers 710 действует по сей день.